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Zadie Smith: NW

nwZadie Smith has definitely evolved as a writer, and it’s not always for the better. What started out as a spontaneous and genuine style in White Teeth and On Beauty has developed into a carefully thought-out literary work. In NW, Zadie wants to show the world what kind of author she wants to be and the influences that mark her literary aspirations. My guess is that she no longer wants to be identified as a multicultural writer that tells simple stories about families from different races and backgrounds living in the same place. Well, the plot of NW does not really stand out, since once again, the author sets the story around two girls, Keisha and Leah, ebony and ivory, growing up in Zadie’s beloved Northwest London. Unfortunately, it just didn’t do it for me this time. I was not able to connect with the characters as I did with Irie Jones and Kiki Belsey. I understand that writers like to tap into the details of their city, the memories of their upbringing and the challenges they had to face growing up. I respect that. But to me, Zadie has already dug so deep into the corners of London and the intricacies of a racially mixed society, and offered us the raw gems that are her earlier books: sincere portraits of complicated characters that are trying to find their place in a mosaic of races, religions and beliefs. So where is the added value in NW? Could it be that this time Zadie was finally able to write her ultimate ode to the city she grew up in? But what universal literary value does that confer her? I honestly believe that an author that only writes about familiar entourages and situations lacks imagination. Zadie has found her cozy place in the literary world and has set a flag there. Aware of the lack of a new product, she decided to paint her recent tableau with new colors. Instead of the humoristic intellectual style that I fell in love with before, Zadie decided that it wasn’t enough anymore. So this time she flirts with bits and pieces of post-modernism by trying to fragment her text, rupture the chronological sequence and create a train of disconnected phrases and ideas. It just seems to me that she put a lot of thought in changing the form not the content. If she wanted to emulate her literary inspirations, she could have also injected her text with new blood.

Zadie is on the verge of literary maturity. She wants to be bigger and better, but to do that, she has to let go of her White Teeth.

Simbológicamente hablando

Carl G. Jung: El hombre y sus símbolos

Carl Jung- El hombre y sus símbolosDescubrir a Jung fue, para mí, tan impactante como intuitivo. El hombre y sus símbolos me presentó ideas que ya tenía en mi cabeza, pero que eran difusas y vagas. Conceptos como “sincronicidad”, “arquetipos”, “introvertido” y “extravertido” fueron algunas de las numerosas aportaciones de Jung al campo de la psicología. Amigo (y luego casi enemigo) de Freud, Jung, reconociendo la grandeza de las ideas del padre del psicoanálisis, consideró que éste se concentraba demasiado en la sexualidad, y que tenía una visión algo negativa del inconsciente. A lo largo de su carrera, Jung nunca quiso plasmar sus conocimientos en libros, pero cuando su vida tocaba a su fin, tuvo un sueño donde estaba en una plaza pública, hablando con la gente corriente de sus ideas. Esto fue suficiente para que empezara la labor de vulgarizar sus conceptos y conocimientos psicológicos en un proyecto compartido con otros compañeros y discípulos suyos. En El hombre y sus símbolos, tenemos la psicología de Jung destilada, simple, en su estado más puro. El libro está dividido en cuatro capítulos, de los cuales sólo uno fue escrito por Jung, el que más me interesó. Los otros eran demasiado cultos para mi gusto y algunos se fijaban mucho en los mitos culturales, lo cual no quiere decir que no sean útiles para entender a Jung. Sin embargo, el propio Jung es capaz de presentar conceptos complejos y profundos de la psique humana sin resultar inaccesible, sabe ir al grano.

Una lectura profunda y recomendable para todos. Jung nos enseña la importancia de estar conectados con nuestros instintos básicos que el hombre moderno ha perdido, y de reconocer esta voz interna que a veces intenta decirnos cosas. Sin embargo, él se niega a proponer un método único para interpretar los sueños, ya que está convencido de que cada sueño depende de la experiencia, la edad y la situación psicológica del soñante. Con muchos pacientes a su espalda, Jung afirma que hay que emprender cada sueño como si fuera “nuevo”.

Brief Interviews with DFW

Conversations with David Foster Wallace (Edited by Stephen J. Burn)

descargaIf we consider that literature should be transcendent and convey a universal message that can apply to all humankind, then not all literature is valid. If we deem a writer as someone with a deep urge to share his or her existential experience with others and voice his or her intimate fears in an artistic and challenging way, then not all writers are alike. David Foster Wallace seems to pertain to a category of writers that have something to say and have a very good way of saying it. Throughout his vast literature, DFW falls nothing short of an uncompromising mind that wants his readers to be engaged in their reading experience instead of being mere spectators and receivers. In a compilation of interviews conducted with him throughout his career, we have the mighty pleasure of getting acquainted with this eccentric persona and picking his brain on various issues such as the future of literature and American society. Author of the widely acclaimed Infinite Jest, DFW knows a thing or two about the effects of modern society and addictions on individuals, given the fact that he himself had a personal history of struggle with drugs and depression, which sadly led him to put an end to his life.

This book definitely piques the interest of this writer’s fans but it might also be alluring to people who have not read him. Just think of it as an introduction class to the psyche of David Foster Wallace: revealing yet it still makes you want to take on any of his books to see what all the fuss is about.

Je ne capitule pas

Eugène Ionesco: Rhinocéros 

Eugène Ionesco- RhinocérosTous les habitants du village sont atteints de “rhinocérite” et se transforment, un à un,  en de moches monstres qui n’assurent leur survie qu’en groupe. Une véritable métamorphose kafkaïenne collective! Face à ce changement inopportun, il semble qu’il n’y a qu’un homme qui s’est résolu à y résister jusqu’au bout. Impuissant, notre pauvre Bérenger témoigne la transformation de tous ses amis et ses collègues en rhinocéros, même ceux qui défendaient auparavant la supériorité de l’homme face à tout autre être vivant.

Ce qui distingue la pièce de théâtre Rhinocéros c’est son ton absurde, fantastique, comique et tragique à la fois. Ionesco emploie toutes sortes d’allégories et de dérèglements de langage pour transmettre les ramifications du dilemme interne qui déchire Bérenger: s’attacher tout seul à sa nature humaine ou se laisser entraîner par la transformation de ses compatriotes qu’il juge fautifs. Les jeux de mots ne manquent pas, et visent à montrer comment, à travers le langage, on peut manipuler la réalité.

Bien que le théâtre ne soit pas ma tasse de thé, Rhinocéros m’a vraiment marquée grâce à sa prose facile, son humour intelligent et son indéniable critique sociale. Il s’agit d’une belle métaphore de l’individualité et de la résistance à la culture de masse, et pourrait bien s’inscrire dans n’importe quel contexte spacio-temporel. On reconnaît un grande oeuvre quand la vérité qu’elle renferme est atemporelle. C’est ici que réside l’immortalité de la littérature.

D’ivres et de livres

Sophie Divry: La cote 400

Sophie Divry- La cote 400Une bibliothécaire te découvre endormi en cachette à la bibliothèque, entre les rayons sur lesquels se dressent les êtres qui lui sont les plus précieux au monde. Folle de rage, elle te réprimande dans les termes les plus acerbes et est au point de te chasser à jamais de ce lieu saint que tu as souillé. Une fois la rage passée pourtant, elle reprend son calme, et se rend compte qu’il ne reste que quelques heures avant l’ouverture de la bibliothèque, et que ça ne la dérangerait pas vraiment si tu restais un peu pour lui tenir compagnie. Et là, elle s’engage dans une conversation, plutôt un monologue, mêlant littérature, histoire, amour, réflexions philosophiques à gogo, non pas sans cacher son dédain pour la moitié de l’humanité, à savoir les lecteurs, les non-lecteurs et tous ceux qui, contrairement à elle, ne portent pas l’amour aux livres dans leur âme. Elle dénonce tous: ceux qui viennent à la bibliothèque rien que pour draguer, d’ailleurs elle avoue que “de toute façon, pour écrire (…) il faut avoir un problème sexuel. C’est évident. Ou trop de libido ou pas assez. C’est au choix. Mais écrire, c’est sexuel.”. Elle s’insurge également contre les bibliothécaires qui ont transformé l’espace de la biblothèque en un espace multifonctionnel, où l’on peut trouver désormais de tout, CDs, guides de voyage, l’envoyant à elle,  responsable du rayon géographie, au sous-sol! Le monde est vraiment bas! D’ailleurs ce qui l’irrite le plus, c’est que ces soi disant serveurs de la littérature ont eu le culot de toucher à la classification de Dewey. Bon, il faut s’arrêter un moment pour expliquer. Monsieur Dewey est un génie américain qui a eu le mérite d’inventer un système de classification de livres autant simple qu’utile. Et voilà que ces bons à rien délogent “les langues” de leur fameuse cote 400 pour les classer dans 800, laissant ainsi la cote 400 vide, dépourvue  de sens, inhabitée. Qu’est-ce qui pourrait bien remplacer “les langues”? Rien! D’ailleurs, pour elle, personne ne pourrait remplacer Martin, ce bel homme mystérieux qui fréquente la bibliothèque et qui ne lui adresse presque jamais la parole. Au lieu de faire le premier pas vers lui, elle se contente de le contempler de loin, d’observer sa nuque. “Car, enfin, n’y a-t-il rien de plus fascinant qu’une belle nuque ? Une nuque, c’est une promesse, un résumé de la personne entière par sa partie la plus intime. Oui, intime. N’est-elle pas cette partie du corps que jamais vous ne pourrez observer vous-même ? Ce bout de cou faiblement chevelu, tendu vers le ciel, n’est-il pas le derrière de la tête, la dernière révérence, l’envers de notre esprit ?” 

Enemy

Fiódor Dostoyevski: El doble

El doble- Fiódor DostoyevskiImagina que un hombre que se parece mucho a ti, digamos tu doppelgänger, intenta suplantar tu identidad como funcionario modesto y pobre. ¿Cómo te defenderías? ¿Y si esta persona pide tu cobijo una noche y te cuenta su triste pasado, para luego traicionar tu hospitalidad, calumniar sobre ti ante tus superiores, robar tu trabajo, qué harías? Pero si tú, desde el principio, no vas bien de la cabeza, muy poco te pueden ayudar tus pensamientos obsesivos, tus arrepentimientos constantes, tu verborrea incontrolable con cualquiera que acepte escucharte. Tu doble existe, y quiere conquistar tu vida, y por mucho que te duela, no se quiere ir. ¿Y si este doble fueras tú?

Aquí tenemos el debut psicológico de Dostoyevski en su forma más fresca. El estilo captura perfectamente el estado de ánimo del protagonista que siente una invasión en su vida íntima y pública: muchas repeticiones, tartamudeos incesantes, etc. A través del doble, plantea el tema de la imagen que nos gustaría dar al público y el coste que tenemos que pagar para triunfar en la sociedad. Este deseo íntimo de ser adulado por los demás lo tenemos todos, sin que nos atrevamos siempre a manifestarlo. El doble llega a ser nuestro “alter ego” que queremos y odiamos al mismo tiempo. Todo bien… Mi única queja es que el libro se narra en tercera persona y no en primera persona, por lo tanto, el narrador no sólo relata las alucinaciones del protagonista, sino que participa en ellas. Esto puede hacer sentir al lector que le están tomando el pelo. Total, que me pareció un poco inverosímil. Al final, el autor se las arregla para explicar algunas cosas mientras que otras se dejan abiertas. La idea del doble está presente, pero para que sea una obra completa, le falta un poco más de cohesión.

Hollow Cost

Viktor Frankl- Man's Search for MeaningViktor Frankl: Man’s Search for Meaning

Not a lot of books change the way you perceive things. While many spoon-feed you inspirational stories about the beauty of life, very few succeed at making you see the world with a fresh pair of eyes. Among the vast literature on concentration camps, Viktor Frankl’s Man’s Search for Meaning really stands out. Not only does the author depict the inhuman conditions to which the prisoners were subjugated, but he tells it all from a professional point of view. Being a psychiatrist and a holocaust survivor himself, his perspective becomes all the more alluring and insightful. With a shrewd observation of details, he delves into the psychological evolution of the prisoners’ state-of-mind, guiding us step by step throughout the daily life at the concentration camp, while keeping in mind the big picture. He knows what it means when a prisoner does not want to get out of bed anymore in the morning, or why holding on to memories is not always the best solution when one feels dispossessed of even life’s smallest pleasures. Survival becomes a whole new world where one day can appear eternal whereas weeks would just fly, and where one’s humanity and sense of other become at stake.

For those like me who get drowned in life’s small nuisances and lose sight of the big picture, this man’s quest for meaning is as heartfelt and meaningful as any book on suffering and survival can be. It reminds us how fortunate we are in our own lives, and what little we do to endow our existence with meaning. Even after liberation, Frankl says prisoners’ lives were far from being a “happy ending”, as some of them went back to empty houses, while others who tried to seek comfort in friends and family were told that their stories were not the worst they’ve heard. It is as if all the cruelties they have endured do not mean anything in the end. The final message, I think, lies in the fact that survival is a constant struggle that goes on even after the fight is over. Not always do the best of us make it till the end, sometimes it is just luck, strength or divine intervention that keep us going.